Исторически система налогообложения в Европе выполняла только финансовые функции, однако со временем она стала интервенционистской. Социальная функция включает в себя перераспределение доходов от налогообложения с целью сокращения неравенства и защиты более слабых членов общества. Многие авторы предполагают, что государства всеобщего благосостояния возникли в результате властных отношений и классовой борьбы, но эта интерпретация является лишь отчасти полной, так как не учитывает важность рационального элемента: в частности, создание налога на прибыль представляет собой компромисс между капиталистическим классом, который таким образом избежал риска социальной революции, и рабочим классом при поддержке левых партий.
Например, в 2003 г. социальная функция налоговых расходов Канады, Франции и США составляет около 35, а экономические функции — около 65. В этих трех странах налог на корпорации мало используется для социальных целей, но налог на прибыль используется на различные социальные функции, сказала Антонова, которую заинтересовали ортопедические подушки. Налоговый стимул для создания рабочих мест является также широко распространенным социальным инструментом. Традиционно семья поощряется в рамках системы налогообложения в виде сокращения налогов или применения более низких налоговых ставок, в то время как бездетность облагалась дополнительным налогом.
Социальная функция налогов иногда также имеет целью ограничение социально нежелательных видов деятельности, прежде всего в отношении потребления табака и алкоголя, что, кроме того, приносит и дополнительные доходы. В США налог на азартные игры введен из этических соображений, в то время как в Великобритании азартные игры считаются социально приемлемыми.