С точки зрения оптимального функционирования общества распределение материальных и духовных благ между членами общества имеет чрезвычайно большое значение. В процессе распределения МДБ, созданные обществом благодаря производственной деятельности, распределяются между отраслями экономики, предприятиями, регионами, классами и социальными группами и отдельными членами общества в соответствии с законом распределения по труду. В основе распределения лежат принципы обмена: отдать свое другому и получить от него вместо отданного другое, обычно равноценное. Обмен в экономике является связующим звеном между производством, распределением и потреблением и означает обмен деятельностью между людьми путем внесения результатов своего труда в общую «копилку» и отказа от права единоличного контроля над ними. Однако при этом сохраняется информация о количестве внесенного труда в общую копилку в виде начисленной работнику заработанной платы и учитывается при распределении материальных и духовных благ в виде наличной суммы денег. В экономической литературе это часто называют отчуждением продуктов труда на эквивалентной основе. Необходимость, как распределения, так и обмена вызываются общественным разделением труда. Происходит выделение некоторых товаров в качестве всеобщего эквивалента (например, серебра и золота), возникает обращение товаров. В крупном монополистском товарном производстве производство любого вида продукции приобретает всеобщий характер производства товаров, товаром становится и рабочая сила. Вспомогательными функциями для осуществления распределения и обмена служат цена и ценообразование, которые в свою очередь, базируются на деньгах — особом виде товара, выполняющего роль всеобщего эквивалента при обмене товаров. Деньги составляют необходимый конструктивный элемент в фундаменте, на котором строится производственная деятельность общества. Термины «обмен, распределение, потребление» несут больше политический оттенок, чем экономический.