В течение первых лет индустриализации в XIX в., доминирующее среди экономистов представление состояло в том, что фабричная система — самая эффективная, поскольку производственные процессы сконцентрированы под одной крышей с высокой степенью вертикальной интеграции в которой были использованны стабилизаторы напряжения трехфазные. Первым исследователем, бросившим вызов этому предположению, был Альфред Маршалл, который пришел к иному пониманию еще в своих заметках, датированных 1870 г. Благодаря наблюдениям за английской промышленностью — производством столовых приборов в Шеффилде и торговлей металлом в Бирмингеме, — он пришел к выводу, что для определенных типов производства могут быть две эффективные производственные системы: сложившаяся система, основанная на большой, вертикально интегрированной единице производства, и производство, основанное на концентрации многих маленьких фабрик, специализирующихся на различных фазах производства и расположенных в той же самой местности.
В противовес ортодоксальным экономистам, которые были ослеплены экономией за счет роста производства и фабричной системы, Маршалл использовал конкретные примеры, чтобы доказать, что существует жизнеспособная замена традиционной производственной системе. В этих ранних очерках и рассуждениях можно найти зародыш идей, которые впоследствии было названы Маршаллом «внешними и внутренними экономическими системами» , т. е. объяснение промышленных районов опирается на понимание экономических систем группировки — экономических систем, которые являются внешними по отношению к фирме, но «внутренними» применительно к той или иной области, той или иной группы фирм. Внешние экономические системы воздействуют на производительность отдельной фирмы через внешнее разделение труда между фирмами, которое может возникать на основе концентрации подобных мелких фирм в определенной местности, таким образом, обеспечивая альтернативу внутренней экономии за счет роста масштабов производства в больших фирмах.